Αρχική DEPARTISTSΑΠΟΨΕΙΣΈγινε η συγκέντρωση πλούτου συνήθειά μας

Έγινε η συγκέντρωση πλούτου συνήθειά μας

68,7 δισεκατομμύρια δολάρια. Αυτό είναι το ποσό που φέρεται να δαπάνησε η Microsoft πριν λίγες ώρες, ανακοινώνοντας την εξαγορά της Activision-Blizzard. Προκειμένου να γίνει πιο κατανοητό το ύψος του ποσού, θα σας πω ότι η Ελλάδα υπολογίζεται πως παράγει περίπου 200 δισεκατομμύρια ετησίως. Αμφιβάλλω βέβαια πως υπάρχει οποιοδήποτε άτομο στον πλανήτη που πίστευε πως η Ελλάδα έχει μεγαλύτερη αγοραστική δύναμη -ή ισάξια, for that matter- με τη αυτή της Microsoft.

Streamers και fans των θρυλικών video games της Blizzard και της Activision, έσπευσαν να πανηγυρίσουν. Βλέπετε, από την ημέρα που η Activision αγόρασε τη Blizzard και μετά, τα πράγματα δεν πήγαιναν και τόσο καλά. Το World of Warcraft έχει μετατραπεί από το πλέον θρυλικό MMORPG όλων των εποχών, σε ένα online store όπου παίκτες αγοράζουν mounts έναντι πραγματικών χρημάτων, και κάνουν διαγωνισμούς για το πιο cool outfit χαρακτήρα.

World of Warcraft, In-Game Store - Blizzard Entertainment

Στο Overwatch, το community είναι πλέον απελπισμένο έπειτα από την αποχώρηση και του Jeff Kaplan (σ.σ. δεν ήταν μόνο lead designer του δημοφιλούς FPS, αλλά και element designer, και game designer του WoW έως και το Wrath of the Lich King expansion). Το Overwatch 2 δεν έχει επίσημη ημερομηνία κυκλοφορίας, με τις 2/11/2022 να φημολογείται πως είναι η ημέρα που θα έρθει το επόμενο μεγάλο update για το που βρίσκεται το παιχνίδι.

Το Hearthstone είναι ένα card game το οποίο θεωρείται ζόμπι, παρά το γεγονός πως συνεχίζει να παράγει expansions και update patches. Η σειρά Call of Duty μοιάζει σαν να είναι σε μια δική της φούσκα και απλά να παράγει τίτλους επειδή “πρέπει”.

Α ναι. Και η συντριπτική πλειονότητα των ατόμων σε καίριες θέσεις της Activision-Blizzard αναμένει δικαστήρια για βιασμούς, κακοποιήσεις, παρενοχλήσεις, ακόμη και εξώθηση ατόμου σε αυτοκτονία. Προφανώς πρόκειται για ένα σκάνδαλο μεγατόνων το οποίο έχει πλήξει ανεπανόρθωτα τα δυο brands, δικαίως, αφού η διοίκησή τους όφειλε πολλές περισσότερες απολογίες από όσες έδωσε.

Και “ξαφνικά”, Microsoft. Σύσσωμο το ηγετικό προσωπικό της Activision-Blizzard βρίσκεται πλέον υπό νέα διοίκηση. Κατά πάσα πιθανότητα, θα υπάρξει κάποιο μεγάλο “ξεκαθάρισμα”, ώστε να απεμπλακεί όσο περισσότερο γίνεται η Microsoft από το στίγμα της φρικτής υπόθεσης η οποία εκδικάζεται ακόμη. Λογικά, οι κατηγορούμενοι θα παραμείνουν μόνοι στη δικαστική διαμάχη, αφού δύσκολα η Microsoft θα μπει στη διαδικασία να τους προστατεύσει -έστω και τυπικά.

Το gaming αιμορραγεί εσωτερικά

Στο background όλων αυτών των συνταρακτικών γεγονότων για τον χώρο του gaming, ένα σύννεφο πιο δυσοίωνο από τον Thanos να βρίσκει το τελευταίο Infinity Stone πλανάται. Το gaming αιμορραγεί εσωτερικά, κι ας φαντάζει εξωτερικά πως απλώς γιγαντώνεται. Πρακτικά, είναι ένα μπαλόνι το οποίο φουσκώνει πέρα από το μέγεθος αντοχής του, και όπως έχει αποδειχθεί πολλάκις, ανά τακτά διαστήματα τρυπάει, το μπαλώνουν, και συνεχίζουν να πατάνε την τρόμπα 24/7.

Όλο και λιγότερες ανεξάρτητες video game development εταιρίες καταφέρνουν να αναδυθούν στην επιφάνεια, παρά τις (παραπάνω από) αξιόλογες προσπάθειές τους. Δεν είναι μόνο η διαδοχική κατάρρευση της Blizzard, από τη θρυλική τριλογία του Warcraft RTS στο in-game shop για πολύχρωμα φτερά του World of Warcraft και τα τραγικά “balance” patches του Overwatch. Η Sony Group Corporation, για παράδειγμα, διαχειρίζεται αμέτρητα brands στο χώρο του gaming. Μέσω της Sony Interactive Entertainment, της ανήκουν μεταξύ άλλων οι: Naughty Dog (Crash Bandicoot, Uncharted, The Last of Us), Santa Monica Studio (God of War), Sucker Punch Productions (Ghost of Tsushima), και πολλές ακόμη.

Καταπίνοντας κάθε νέα προσπάθεια

Ο κολοσσός που ονομάζεται Tencent Holdings Ltd., μια πολυεθνική με έδρα τη Shenzhen της Κίνας που ιδρύθηκε το 1998, μπήκε στο χώρο του gaming το 2010. Τότε, αγόρασε το 20% της Garena, διανομέα-γίγαντα στην ασιατική αγορά. Το 2015, η Tencent ολοκλήρωσε την εξαγορά του 100% της Riot Games, εταιρίας που παρουσιαζόταν (και παρουσιάζεται) ως “νέα Blizzard”. Γνώστες και μη αναγνωρίζουν τη Riot καθώς είναι αυτή που έχει δημιουργήσει το πλέον δημοφιλές MOBA, League of Legends, το video game με το μεγαλύτερο έπαθλο eSports στην ιστορία της βιομηχανίας.

Στην Tencent ανήκει επίσης το 5% της Activision-Blizzard, το 40% του γίγαντα διανομέα, Epic Games, το Discord, η νορβηγική Funcom (Age of Conan, Anarchy Online, The Longest Journey), η Kakao (της οποίας το video game division, Kakao Games, έχει φτιάξει τα PlayerUnknown’s Battlegrounds – PUBG, Path of Exile, και το δημοφιλές mobile game, Guardian Tales), η Turtle Rock Studios (πρώτο Left 4 Dead, αρκετοί τίτλοι Counter-Strike), και πολλές ακόμη.

Όσο κατεβαίνει κανείς στο λαγούμι της βιομηχανίας των video games, συνειδητοποιεί πως δεν έχουν απομείνει και πολλά ανεξάρτητα studios με ελπίδες να ξεχωρίσουν. Σε αυτό το σημείο είναι σημαντικό να τονίσουμε ότι το πρόβλημα δεν πηγάζει από κάποια “boomer” λογική η οποία λέει πως “τα πράγματα ήταν καλύτερα παλιότερα”. Το πρόβλημα που υπάρχει είναι πως -όπως και στην περίπτωση ατόμων σαν τον Jeff Bezos και τον Elon Musk- ο πλούτος και σε αυτή την περίπτωση ο δημιουργικός “πλούτος”, συγκεντρώνεται σε τόσο λίγα χέρια, ώστε τα άτομα που απολαμβάνουν video games παγκοσμίως να εξωθούνται σε στήριξη συγκεκριμένων πολυεθνικών εταιριών.

Αυτό έχει ως συνέπεια την ραγδαία αύξηση της αξίας των μετοχών και της απόλυτης αξίας αυτών των εταιριών, οι οποίες στο άκουσμα της γέννησης ενός νέου game development studio, σπεύδουν να το εξαγοράσουν. Η αγορά έχει οριστεί έτσι από τους ίδιους τους οικονομικούς κολοσσούς του gaming, ώστε μεσαίες, μικρές, αλλά ακόμη και μεγάλες εταιρίες, να λυγίζουν κάτω από το βάρος της πίεσης. Αλλωστε, όταν η πρόσβαση σε video games άσημων εταιριών είναι πρακτικά αδύνατη αν δεν είσαι πολύ βαθιά στα πράγματα, προφανώς και θα αποφασίσουν να συνεργαστούν με την gaming πλατφόρμα της Microsoft, της Sony, της Tencent, ή κάποιου άλλου γίγαντα της αγοράς.

Το παράδειγμα της CD Projekt (Red)

Υπάρχει όμως κάποιος άλλος δρόμος; Αν κρίνουμε από την πορεία της CD Projekt, ναι. Σπάνια το όνομά της δεν αναγνωρίζεται αυτόματα από οποιοδήποτε άτομο ασχολείται με τα video games. Μας χάρισε τη μεταφορά του “The Witcher” από τον Andrzej Sapkowski στον κόσμο των video games, δημιουργώντας τρία παιχνίδια, δυο expansion packs, και ένα spin-off. Τα “The Witcher”, “The Witcher 2: Assassins of Kings”, και “The Witcher 3: Wild Hunt”, είναι τρία από τα κορυφαία video games όλων των εποχών.

Εσχάτως, η εταιρίας μας έφερε και το Cyberpunk 2077, το οποίο μπήκε στην αγορά με πολλά προβλήματα, αμέτρητα bugs, αλλά γνώρισε την αποθέωση από κοινό και κριτικούς για την ιστορία του και την πλοκή του. Έχει την κορυφαία ψηφιακή κυκλοφορία στην ιστορία του χώρου, με 10,2 εκατομμύρια ψηφιακές αγορές και έως τις 20/12/2020, είχε πουλήσει πάνω από 13 εκατομμύρια αντίτυπα παγκοσμίως, αριθμό που έφτασε σε διάστημα 10 ημερών.

Η CD Projekt δεν ανήκει πουθενά. Έχει δυο CEOs, τους ιδρυτές της, Adam Kicinski, και Marcin Iwinski. Έχει πάνω από 1.000 εργαζόμενα άτομα, και διαθέτει τα παιχνίδια της μέσω της Good Old Games, που είναι η παγκόσμιας φήμης “GOG.com”, την οποία ίδρυσε το 2008 η ίδια. Το game development studio της, CD Projekt Red, έχει τιμηθεί με πολλά βραβεία για όλα τα games τα οποία έχει δημιουργήσει. Η μερίδα του λέοντος ανήκει στη σειρά The Witcher, μα και το Cyberpunk 2077 κέρδισε 11 βραβεία από το 2018 έως το 2021.

Cyberpunk 2077 - CD Projekt Red

Το παράδειγμα της CD Projekt δεν μπορεί να ακολουθηθεί εύκολα. Το σίγουρο είναι πως κάτι αντίστοιχο θα χρειαστεί να στηριχθεί από αρκετά άτομα με δυνατά ποσά επένδυσης και κοινό όραμα τα καλά video games. Η πολυφωνία είναι εξαιρετική όταν μιλάμε για κατοχή πλούτου και επενδυτικές αποφάσεις, μιας και το ρίσκο για volatile επενδύσεις και κινήσεις μειώνεται ραγδαία. Συν τις άλλοις, η πολυφωνία οδηγεί συνήθως σε σωστές επιλογές, και στο gaming, μια σωστή “επένδυση” σε ένα άτομο ή μια ομάδα developers και designers, μπορεί να κάνει τη διαφορά μεταξύ “ενός ακόμη game” και “ενός θρυλικού franchise”.

Μονόδρομος η ανεξάρτητη δημιουργικότητα

Με τον καπιταλισμό να καταρρέει ανέκαθεν στο κεφάλι των αδυνάμων, και όποτε βρίσκεται στα “high” του να καταπιέζει τα ίδια άτομα, η απόφαση να πράξουμε αυτά που θέλουμε, ακόμη και με ρίσκο, είναι μονόδρομος. Στην Ελλάδα, το gaming έχει μονόπλευρη προσέγγιση έως τώρα, κατά κύριο λόγο. Η πλειονότητα της βιομηχανίας στη χώρα μας, εκπροσωπείται από writers, gamers, streamers, bloggers, unboxers, και game enthusiasts. Είμαι βέβαιος πως το νομοθετικό πλαίσιο της χώρας αποτελεί πρόσφορο έδαφος για τη δημιουργία video game εντός της ελληνικής αγοράς, όμως το ταλέντο και η δημιουργικότητα που υπάρχει εκεί έξω, ξεχειλίζει.

Sable - Shedworks

Κανείς δεν μας απαγορεύει να βγούμε εκεί έξω, να ψάξουμε άτομα που είναι διατεθειμένα να επενδύσουν σε κάτι τέτοιο, και να δημιουργήσουμε ένα game development studio που θα διεκδικήσει τον δικό του χώρο στην αγορά. Οι γενιές επίδοξων επιχειρηματιών που έρχονται, νομοτελειακά θα έχουν πιο φρέσκα, ανοιχτά μυαλά, και θα έχουν σαφώς καλύτερη επαφή με το gaming. Και στην Ελλάδα, και εκτός. Εμείς, οφείλουμε να δείξουμε σε αυτά τα άτομα πως υπάρχει πρόσφορο έδαφος και δεν έχουμε καταδικάσει τους εαυτούς μας να παίζουν αποκλειστικά τα παιχνίδια των Microsoft, Activision Blizzard, και Sony.

Θέλουμε κάτι νέο, μακριά από απρόσωπους κολοσσούς των οποίων οι CFOs δεν γνωρίζουν καν πως μοιάζει το The Witcher, πως θα έπρεπε να ήταν ένα νέο Final Fantasy, αλλά αποφασίζουν για το budget που θα έχει το άτομο που θα αναλάβει το animation σε αυτά τα video games. Χρειαζόμαστε κάτι μικρότερο, immersive, κάτι που θα μας υπενθυμίσει πως δεν είναι όλα ζήτημα του τι προσφέρει το Game Pass αυτόν τον μήνα, και ποια μεγάλα, mid-2010s παιχνίδια είναι δωρεάν στην πλατφόρμα της Epic Games.

Valheim - Iron Gate Studio

Τελευταία